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Cactus
est le nom usuel des plantes de la famille des Cactaceae. On les appelle également cactées. Ce sont presque toutes des plantes grasses ou plantes succulentes, c’est-à-dire des plantes qui stockent dans leurs tissus des réserves de « suc » pour faire face aux longues périodes de sécheresse.

Il ne faut pas confondre cactus et plante succulente :

  • Toutes les plantes succulentes ne sont pas des cactus. Ce sont des familles de plantes qui ont adopté les mêmes méthodes de lutte contre les périodes de sécheresse, comme les Asclepiadaceae ou les Crassulaceae.
  • Pour distinguer les vrais cactus des plantes qui leur ressemblent, il faut se reporter aux critères d’appartenance à la famille des Cactaceae. Mais comme plus généralement en botanique, l’identification se fait par les fleurs et les fruits.
  • Les cactus couvrent un large éventail de formes (sphériques, cylindriques, en forme de pilier, avec des feuilles pointues ou en forme de raquettes appelées cladodes…) et de tailles. Le plus grand est Pachycereus pringlei, avec une taille mesurée de 19,2 m1. Le plus petit est Blossfeldia liliputiana, d’1 cm de diamètre à sa taille adulte.